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完成近亿美元B轮融资,黑芝麻如何成为自动驾驶芯片破局者

2019-04-16

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  成立3年,获三轮融资,200名员工中15年产业经验技术团队占95%,打造“算法+芯片”这一软硬结合路线。

  这只是黑芝麻智能科技的基本面。

  4月12日,黑芝麻宣布完成B轮融资。这一轮是君联资本旗下专业半导体基金君海创芯领投,上汽集团,SK中国,招商局集团旗下招商局创投,达泰资本,风和资本,北极光创投等跟投。

  黑芝麻创始人兼 CEO 单记章告诉新智驾,本轮融资将用于自动驾驶域控制器参考设计开发,车规级软件集成等,扩大与主机厂客户的合作,加速其量产落地。

  目前,他们与包括上汽、一汽、比亚迪、蔚来在内的多家主机厂达成合作,此外还和滴滴、博世确定战略合作。

  把一件事“做深做透”:自动驾驶芯片

  在多传感器融合逐渐成为共识之后,自动驾驶尤其是 L3 级以上自动驾驶需要处理的庞大数据量,芯片功耗与算力也一直是自动驾驶落地绕不过去的关键问题。

  黑芝麻方面认为,L3 需要超过30T 的计算能力,这个芯片首先要包含图像处理和神经网络计算,达到要求的计算能力,同时,还需要低功耗,在图像处理、神经网络计算成功运行的情况下,总体功耗要小于8W。

  黑芝麻的视觉芯片采用了多级异构架构,图像处理包含神经网络和传统的图像处理,神经网络方面,他们采用了多维的自适应阵列计算架构,传统的主要是处理颜色,神经网络主要做环境感知,做到自适应多位阵列处理,可以认为是超过 3D 的 4D 方式,而一般的计算方式是 2D 的。

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  目前在芯片领域做得最成功的是传统芯片巨头英伟达,L3和L4的芯片也主要选用它们的产品。

  但在单记章看来,车载芯片依然存在很大的优化空间。

  和英伟达GPU的路线不同,黑芝麻把神经网络的计算做成专用芯片,用作自动驾驶。

  单记章表示,“我们可以把功耗降到8W以下。通过专用芯片可以对大功耗主要来源全面优化:用可适配的定点运算取代浮点运算;用三维阵列提高计算效率;用跨层连续运算最大化减低内存的反复访问。”

  此外,黑芝麻的进度与Mobileye具有相似性,Mobileye的强项主要在驾驶的目标检测方面,但在神经网络、图像处理、感知融合等方面黑芝麻要更强。单记章认为,同Mobileye EyeQ4和EyeQ5相比,黑芝麻感知芯片单位功耗下计算能力有优势。

  不过,自动驾驶芯片除了需要满足高算力的需求之外,还需要兼顾功耗、车规、延时等要求。

  因此,可量产的高性能计算平台成为自动驾驶是否落地的关键。

  据单记章透露,团队正在研发的视觉感知芯片平台采用独有的神经网络架构,包括独有的图像处理、视频压缩和计算机视觉及安全、加密模块,与黑芝麻智能科技的视觉算法相结合,采用16nm制程。

  此外,因为是车规级的芯片,目前黑芝麻的芯片设计部分已经结束,预计今年年底推出工程样片。待芯片量产后,将可充分满足 L3、L4 级自动驾驶的算力需求。

  算法+芯片成量产制胜关键路径

  按照黑芝麻的进展,今年年底量产的自动驾驶芯片的算力和功耗都将优于与它制程路径类似的Mobileye 专用芯片EyeQ5。

  单记章表示,我们主要是结合应用场景的变化,重新定义软件的架构,进而对硬件架构进行重新设计,在提高算力的同时降低功耗。

  也就是说,黑芝麻采用的是的是“芯片+算法”的软硬一体化方案,而针对特定场景设定的独特算法,从而实现降低功耗的目标。

  在算法方面,黑芝麻选择的是以量产化为基础,并以摄像头为主的多传感器融合方案。单记章认为,一个准确的、稳定的、可靠的感知系统,对于自动驾驶车辆至关重要。

  为此,黑芝麻专攻视觉感知技术,涵盖了光学、传感器控制、图像处理、机器视觉、神经网络算法、神经网络高速计算等。

  不过,自动驾驶芯片对强算力、低功耗、低时延、可靠性和安全性的要求要比消费级芯片苛刻得多,黑芝麻凭借“芯片+算法”这个核心武器在自动驾驶芯片上取得突破,同时拿下多个车企订单。

  “谁能同时掌握算法和芯片,谁就能在产业化方面获得巨大优势,最终赢得这个AI无处不在的时代。”

  单记章认为,将算法和芯片进行协同设计,可以轻易地获得超过10倍的性能提升、10倍的功耗下降和10倍的成本下降,并且缩短了客户导入时间,由此获得的商业竞争优势。

  但是,算法与芯片深度整合非一日之功。

  因为算法和芯片的协同设计,需要极深的整合和优化功力,例如Intel缺乏针对算法设计芯片的人才,而Mobileye也难以在短时间内提升车规级高性能处理器设计能力。因此两者整合到同一家公司进行开发,是最优路径。

  同样,黑芝麻团队也是整合了既懂得算法,又懂得计算构架的开发人员,如此沟通的时间成本降低的同时效率也将大幅提高,同时具有高度优化的的深度学习算法构架,打造核心竞争力。

  目前黑芝麻在上海和硅谷设立了办公室,分别负责核心算法和芯片架构研发、落地工程技术研发。团队总人数超过200人,核心团队集合了开发Mobileye图像系统的专家,以及来自博世、奔驰、宝马、特斯拉等公司的汽车领域资深人士,核心员工产业应用经验都大于15年。

  现在,作为创业公司中嵌入式人工智能计算平台领跑者,核心业务是提供图像处理和计算图像的解决方案和嵌入式感知平台,黑芝麻一方面与各大主机厂、tire1不断进行新的合作,另一方面还是将坚持走自己的行业战略,把智能驾驶、智能手机、智能家居、智能零售、智能医疗5大行业的企业数字智能化做到最好。

  据新智驾了解,博世、上汽、一汽、比亚迪、蔚来汽车、滴滴等已成为黑芝麻的客户。通过提供高性能、安全、可靠的车规级自动驾驶芯片,结合适应全天候全场景的传感器融合感知算法,配套底层实时操作系统、完整的工具链以及集成开发环境,使用户可以在现有基于高功耗GPU的自动驾驶平台之外有更好的选择——利用黑芝麻自动驾驶芯片开发出可量产的L3及以上级自动驾驶控制器。

  这轮融资之后,黑芝麻将和全球知名的汽车厂商,适时推出基于黑芝麻HS-1000车规级人工智能驾驶平台可量产的L3、L4级车辆。

  可以说,在与这些行业巨头的实践中,黑芝麻不知不觉站在了“巨人的肩膀上”,也将走的更远。